Transférer les coûts du recyclage aux fabricants, et non aux consommateurs

Le recyclage dans le Maine, comme dans le reste du pays, a pris un double coup ces dernières années. En 2018, la Chine a cessé d’accepter les énormes quantités de déchets américains qui servaient à fournir des matières premières à ses usines. Soudain, le « recyclage » autrefois rentable (une grande partie n’était en fait que de la délocalisation) est devenu un coût net que de nombreuses communautés ne pouvaient plus se permettre. Puis la pandémie a accéléré la crise avec d’énormes quantités de déchets d’emballages issus des achats en ligne.

Les villes du Maine, comme beaucoup d’autres à travers l’Amérique, ont arrêté ou limité le recyclage. Le plastique, le papier, le verre et le métal stockés sont restés assis. Même les communautés avec de solides objectifs zéro déchet ont connu des difficultés, comme South Portland (26 498 habitants), qui a subi un budget de 100 000 $ lorsqu’elle ne pouvait plus exporter ses déchets vers la Chine.

Au lieu d’abandonner le recyclage, cependant, le Maine a réagi en changeant le jeu, en adoptant une première loi nationale qui transfère 100 % du coût du recyclage des communautés et des contribuables aux fabricants de produits inutiles.

“Le système a enfin un sens économique”, déclare Sarah Nichols du Conseil des ressources naturelles du Maine, une force motrice derrière la nouvelle loi. “Ceux qui fabriquent les déchets doivent désormais payer pour le nettoyage.”

Se décrivant comme un “nerd de la poubelle”, Nichols a passé des années à faire pression et à obtenir un soutien pour la mesure. Elle a surmonté le scepticisme en recueillant des rapports et des idées d’experts dans certains des plus de 50 pays dotés de lois sur la responsabilité des producteurs pour les emballages, dont le Canada, la Belgique, la France et le Royaume-Uni. Tous atteignent des taux de recyclage largement supérieurs aux 36 % du Maine, certains près du double.

La nouvelle loi, qui commence son déploiement progressif en juillet, étendra le recyclage dans les communautés participantes, les obligeant à collecter tout ce qui figure sur une liste “facilement recyclable” et leur fournissant un financement pour le faire. Supervisé par le Département de la protection de l’environnement de l’État, un nouvel organisme d’intendance percevra des redevances auprès des producteurs et remboursera les villes et villages pour leurs coûts de recyclage. Tous les frais restants seront utilisés pour financer les écoles et les infrastructures, ou iront aux gouvernements et aux entités privées souhaitant renforcer leurs systèmes d’emballage et de recyclage.

Dans le nouveau système, l’infrastructure de recyclage reste la même ; seule l’adresse de facturation change. Les fabricants paient en fonction du tonnage et du volume des emballages qu’ils vendent, ou ils paient une redevance si leurs matériaux sont trop chers ou difficiles à recycler. Plus leur emballage est petit et plus il peut être réutilisé ou recyclé facilement, moins les fabricants paient. (Les petites entreprises sont exemptées si elles ont moins de 2 millions de dollars de revenus bruts annuels ou si elles vendent moins d’une tonne d’emballages par an aux consommateurs du Maine.) Il s’agit d’une forme de responsabilité élargie des producteurs, similaire aux exigences en vigueur depuis longtemps pour le recyclage des ordinateurs et électronique. Mais maintenant, la cible est la marée beaucoup plus importante et à croissance rapide d’emballages et de conteneurs qui représentent un tiers de tous les déchets urbains et commerciaux à l’échelle nationale et 40% dans le Maine.

Signé par le gouverneur du Maine à l’été 2021 malgré une vive opposition de l’industrie, le projet de loi s’est avéré si convaincant que l’Oregon a rapidement suivi avec sa propre version. Aujourd’hui, les législatures de 15 autres États, dont la Californie, New York, l’Illinois et la Pennsylvanie, travaillent sur leurs propres programmes de responsabilité élargie des producteurs.

Les critiques comprenaient la Consumer Technology Association, la Northeast Dairy Foods Association et le géant mondial de la pelouse, du jardin et de la lutte antiparasitaire Scotts Miracle-Gro. Ils ont fait pression contre la loi, la qualifiant de tueur d’emplois et d’économie, et ont exigé que, quel que soit le nouveau programme adopté, l’industrie en soit responsable.

Cependant, certaines entreprises du Maine ont soutenu la nouvelle loi, notamment le célèbre fabricant de bière artisanale Allagash Brewing Company. Le fondateur Rob Tod a témoigné devant la législature qu’il pensait qu’il était juste de “s’attaquer au problème urgent des déchets – dans nos forêts, nos rivières et nos océans – en transférant la responsabilité aux entreprises qui les créent”.

“Certains d’entre eux s’opposeront carrément à tout changement par rapport au statu quo raté”, a déclaré Nicole Grohoski, la représentante de l’État du Maine qui a parrainé la nouvelle loi. “Ce système n’est pas juste, et il ne fonctionne pas… Tout simplement, [the new law] fait retomber le coût sur les responsables des coûts. »

Nichols est toujours sur l’affaire, plaidant pour une mise en œuvre plus rapide de la loi. Déterminer ce qui se passe sur la liste des produits facilement recyclables est une autre bataille à venir. L’industrie de l’emballage veut inclure pratiquement tout ce qu’elle fabrique sur cette liste, tandis que le Conseil des ressources naturelles du Maine et ses alliés font pression pour une liste restrictive limitée aux matériaux qui peuvent être recyclés à un prix abordable en produits similaires.

Pendant ce temps, Nichols se prépare à combattre une action d’arrière-garde anticipée par des opposants qui espèrent faire de l’édulcoration de la loi ou même de la tuer carrément un enjeu électoral cet automne.

“Le combat n’est pas encore terminé”, dit-elle. “Le combat n’est jamais fini.”

Cet article est paru dans l’édition trimestrielle de l’été 2022 avec le titre “Trash Nerd.

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