Nouvel espoir alors que certains ours polaires sont passés de la glace de mer à la glace des glaciers

Ours polaire posant pour l'appareil photo sur la plage dans le nord de l'Alaska

Les ours polaires se sont adaptés pour vivre sur la glace des glaciers, pas sur la glace de mer. (Getty)

Un groupe d’ours polaires du sud-est du Groenland s’est adapté à fonte des glaces de mer en chassant de la glace d’eau douce qui se déverse dans l’océan à partir des glaciers.

La population – qui est génétiquement distincte et adaptée à son environnement – pourrait offrir un aperçu de l’avenir des ours polaires dans un Arctique chaudpensent les chercheurs.

L’auteure principale, la professeure Kristin Laidre, scientifique polaire au Laboratoire de physique appliquée de l’Université de Washington, a déclaré : “Nous voulions étudier cette région parce que nous ne savions pas grand-chose sur les ours polaires du sud-est du Groenland, mais nous ne nous attendions pas à trouver un nouveau sous-population qui y vit.

“Nous savions qu’il y avait des ours dans le domaine des archives historiques et des connaissances autochtones. Nous ne savions tout simplement pas à quel point ils étaient spéciaux.”

L’étude est basée sur sept ans de nouvelles données collectées le long de la côte sud-est du Groenland, plus 30 ans de données historiques sur toute la côte est de l’île.

La région éloignée du sud-est avait été mal étudiée en raison de son climat imprévisible, de ses montagnes déchiquetées et de ses fortes chutes de neige.

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Les données génétiques, de déplacement et de population récemment recueillies montrent comment ces ours utilisent la glace des glaciers pour survivre avec un accès limité à la glace de mer.

Le professeur Laidre a déclaré: “Les ours polaires sont menacés par la perte de glace de mer due au changement climatique. Cette nouvelle population nous donne un aperçu de la façon dont l’espèce pourrait persister dans le futur.

“Mais nous devons faire attention à l’extrapolation de nos découvertes, car la glace de glacier qui permet aux ours du sud-est du Groenland de survivre n’est pas disponible dans la majeure partie de l’Arctique.”

La différence génétique entre ce groupe d’ours et son voisin génétique le plus proche est plus grande que celle observée pour l’une des 19 populations d’ours polaires précédemment connues.

La co-auteure Beth Shapiro, professeure et généticienne à l’Université de Californie à Santa Cruz, a déclaré : “C’est la population d’ours polaires la plus génétiquement isolée de la planète.

“Nous savons que cette population vit séparément des autres populations d’ours polaires depuis au moins plusieurs centaines d’années, et que la taille de leur population tout au long de cette période est restée faible.”

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Une partie de la raison pour laquelle la population est si isolée, selon les chercheurs, est que les ours sont cernés de tous côtés – par les sommets acérés des montagnes et l’immense calotte glaciaire du Groenland à l’ouest, les eaux libres du détroit du Danemark à l’est, et par le courant côtier rapide de l’est du Groenland qui présente un danger au large.

Le suivi par satellite des femelles adultes montre que, contrairement à la plupart des autres ours polaires qui voyagent loin sur la banquise pour chasser, les ours du sud-est du Groenland marchent sur la glace à l’intérieur de fjords protégés ou escaladent des montagnes pour atteindre les fjords voisins au-dessus de la calotte glaciaire du Groenland.

La moitié des 27 ours suivis ont accidentellement flotté sur une moyenne de 120 milles au sud sur de petites banquises prises dans le courant côtier de l’est du Groenland, mais ont ensuite sauté et sont retournés vers le nord sur terre jusqu’à leur fjord d’origine.

Laidre a déclaré: “Dans un sens, ces ours donnent un aperçu de la façon dont les ours du Groenland pourraient se comporter dans les scénarios climatiques futurs.

“Les conditions de la glace de mer dans le sud-est du Groenland ressemblent aujourd’hui à ce qui est prévu pour le nord-est du Groenland d’ici la fin de ce siècle.”

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Les ours du sud-est du Groenland n’ont accès à la banquise que pendant quatre mois, entre février et fin mai.

La glace de mer fournit la plate-forme que la plupart des quelque 26 000 ours polaires de l’Arctique utilisent pour chasser les phoques.

Pendant les deux tiers de l’année, les ours polaires du sud-est du Groenland chassent les phoques des morceaux de glace d’eau douce qui se détachent de la calotte glaciaire du Groenland.

Laidre a toutefois averti qu’une surveillance à plus long terme est nécessaire pour connaître la viabilité future des ours du sud-est du Groenland et pour comprendre ce qui arrive aux sous-populations d’ours polaires alors qu’elles sont de plus en plus coupées du reste de l’Arctique par la fonte de la glace de mer.

Il a déclaré: “Si vous êtes préoccupé par la préservation de l’espèce, alors oui, nos découvertes sont pleines d’espoir – je pense qu’elles nous montrent comment certains ours polaires pourraient persister sous le changement climatique.

“Mais je ne pense pas que l’habitat des glaciers soutiendra un grand nombre d’ours polaires. Il n’y en a tout simplement pas assez. Nous nous attendons toujours à voir un déclin important des ours polaires dans l’Arctique en raison du changement climatique.”

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