Migaloo est-il… mort ? Alors que le changement climatique transforme l’océan, l’emblématique baleine à bosse blanche a disparu depuis 2 ans

La présence de Migaloo – ou son absence – met en évidence les variations de la migration des baleines

C’est à nouveau cette période de l’année, lorsque la route des baleines à bosse est sur le point d’atteindre le pic de graisse à graisse alors que les baleines à bosse migrent vers les côtes est et ouest de l’Australie depuis les eaux antarctiques.

Ils se dirigent vers la discothèque des baleines – des eaux de reproduction chaudes où les mâles chanteront leur chant de baleine pour attirer la compagnie des femelles, et les femelles enceintes donneront naissance à leurs petits.

Déjà cette saison, nous avons vu des dauphins danser avec des baleines, petits rorquals nains avec leurs mollets, orques et une nouvelle vision de frisé, le bossu avec une queue incurvée inhabituelle. Ce n’est que le début.

Curly la baleine à bosse avec la queue unique. Photo : Dr Vanessa Pirotta.

Nous nous attendons à ce que plus de 40 000 baleines à bosse effectuent ce voyage annuel. Je vais rejoindre l’ABC pour leur spécial ce soir, Océan Austral en directpour explorer la science autour de cette glorieuse migration de première main.

Mais alors que l’excitation pour la saison des baleines monte, il n’y a qu’une seule baleine dans l’esprit de beaucoup : la célèbre baleine à bosse blanche nommée Migaloo.

Qui est Migaloo ?

Migaloo est de loin l’une des baleines les plus reconnaissables au monde, car il est complètement blanc. Grâce à l’échantillonnage génétique de la peau de Migaloo, les scientifiques ont identifié qu’il s’agit d’un homme, et son apparence albinos est le résultat d’une variation de la gène responsable de la couleur de sa peau.

Simplement en ayant l’air différent, Migaloo est devenu une icône au sein de la population de baleines à bosse de la côte est de l’Australie. En effet, Migaloo a le sien Twitter compte avec plus de 10 000 abonnés, et site Internet où les fans peuvent observer et en apprendre davantage sur les baleines à bosse.

Migaloo est une baleine à bosse toute blanche. Jodie Lowe, Auteur fourni

Il a été découvert pour la première fois en 1991 au large de Byron Bay, en Australie, et a depuis joué à cache-cache pendant de nombreuses années, beaucoup ne sachant pas où ni quand il se présentera ensuite. Il a même surpris les fans de Kiwi en se présentant dans Nouvelle-Zélande eaux.

Avec la dernière observation officielle il y a deux ans, le moment est de nouveau venu pour nous de nous demander : où est Migaloo ?

Déjà cette année il y a eu fausses observations, comme une baleine presque toute blanche repérée au large de la Nouvelle-Galles du Sud. Pour rendre les choses plus confuses, les baleines à bosse d’apparence normale peuvent tromper les observateurs de baleines lorsqu’elles se retournent, en raison de leur ventre blanc.

Pas Migaloo : une baleine migrant vers le nord à l’envers photographiée lors de la collecte de drones de morve de baleine, Sydney, Australie. Macquarie University/Heliguy Scientific, licence scientifique 101743, Auteur fourni

Migaloo comme baleine phare

La recherche annuelle de Migaloo relie les gens à l’océan pendant les mois les plus froids et est l’occasion d’en apprendre davantage sur le rôle écologique important que jouent les baleines dans la mer.

La popularité de Migaloo a également contribué à faire avancer la science marine citoyenne moderne. Par exemple, le Étude sur la migration des baleines du cap Solander enregistre les observations de Migaloo dans le cadre de leur ensemble de données de 20 ans. Sa présence a toujours été un moment fort pour les scientifiques citoyens de l’équipe.

Migaloo représente également le lien que les baleines jouent entre deux environnements extrêmes : l’Antarctique et les tropiques, tous deux vulnérables au changement climatique.

Les baleines à bosse font le lien entre deux environnements extrêmes : l’Antarctique et les tropiques. Docteur Vanessa Pirotta, Auteur fourni

Plus tôt cette année, les baleines à bosse étaient retiré de La liste australienne des espèces menacées, car les populations ont considérablement rebondi après l’arrêt de la chasse à la baleine. Mais le changement climatique représente une nouvelle menace, avec au papier cette année, ce qui suggère que la hausse des températures à la surface de la mer pourrait rendre les zones de reproduction des baleines à bosse trop chaudes.

D’autres changements dans l’océan, tels que les courants océaniques et la répartition des proies, peuvent modifier l’endroit où se trouvent les baleines lorsqu’elles migrent.

En Australie, par exemple, on voit déjà beaucoup de baleines dîner à l’extérieur sur leur migration vers le sud. Les baleines à bosse sont connues pour se nourrir principalement une fois de retour dans les eaux antarctiques, de sorte que les scientifiques surveillent de près toutes les nouvelles zones d’alimentation au large de l’Australie.

Se nourrir dans les eaux australiennes pourrait même devenir un événement annuel, et pourrait signifier que les eaux du sud de la Nouvelle-Galles du Sud deviennent une zone importante pour la migration des baleines à bosse. Ce comportement nous encourage à en savoir plus sur ce qui se passe sous la surface et sur les changements potentiels dans l’écosystème marin au sens large que nous ne connaissons tout simplement pas encore.

Les baleines à bosse se nourrissent de krill dans l’océan Austral, avant de voyager vers le nord pour se reproduire. Shutterstock

Alors, où est-il maintenant ? Pourrait-il être mort ?

La présence de Migaloo – ou son absence – met en évidence les variations de la migration des baleines. Certaines baleines peuvent choisir de migrer tôt ou tard, voire ailleurs comme en Nouvelle-Zélande. D’autres pourraient choisir de ne pas migrer du tout et de rester dans l’océan Austral.

La présence de Migaloo peut être motivée par plusieurs facteurs. Cela inclut les circonstances sociales, telles que les interactions avec d’autres baleines (y compris le déplacement entre différents groupes) ou les besoins biologiques (le désir de se diriger vers le nord pour se reproduire).

Les conditions environnementales, telles que les courants et la température de l’eau, peuvent également avoir un impact sur le moment et l’endroit où Migaloo choisit de nager.

Malheureusement, Migaloo et d’autres baleines font face à un certain nombre de menaces d’origine humaine dans l’océan tous les jours, comme l’enchevêtrement dans des engins de pêche ou des collisions avec des navires. Ils sont également confrontés à des menaces naturelles, telles que la prédation par les épaulards.

Heureusement, l’historique d’observation de Migaloo nous a montré qu’il peut se présenter quand on s’y attend le moins, ou pas. Donc, il y a encore de l’espoir que nous puissions le voir encore. Après tout, étant dans la trentaine, il est probablement dans la fleur de l’âge.

Comment s’impliquer

La poursuite de la recherche de Migaloo montre comment sciences marines citoyennes est devenu un puissant moyen d’en apprendre davantage sur la faune. De nombreux yeux font fonctionner la science, car un réseau de scientifiques citoyens peut couvrir de vastes domaines que les scientifiques ne peuvent pas seuls.

Une équipe de 200 plongeurs scientifiques citoyens, par exemple, ont étudié 2 406 sites océaniques dans 44 pays pendant une décennie pour suivre l’impact du réchauffement des océans sur la vie marine. Ils ont découvert que les poissons pouvaient étendre leur habitat, repoussant d’autres créatures marines.

Mais participer à la science marine citoyenne est souvent aussi simple que d’enregistrer des observations de la faune sur votre téléphone la prochaine fois que vous serez à la plage. Les opportunités incluent Baleine heureuse, RedMap, Port sauvage de Sydney et iNaturaliste.

Personnes prenant des photos de baleines à bosse depuis le bord d'un bateau.
C’est la haute saison pour l’observation des baleines en Australie. Shutterstock

La migration annuelle de cette année durera jusqu’en octobre ou novembre, alors espérons que nous reverrons Migaloo. Le pouvoir de cette baleine unique de générer des discussions, bien qu’elle n’ait pas été vue depuis des années, témoigne à quel point nous sommes curieux des mystères des profondeurs.La conversation

vanessa pirottachercheur postdoctoral et scientifique de la faune, Université Macquarie

Cet article est republié de La conversation sous licence Creative Commons. Lis le article original.


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