Des oiseaux électrocutés déclenchent des incendies de forêt | La science

En 2014, un incendie de forêt a ravagé le centre du Chili, détruisant 2 500 maisons et tuant au moins 13 personnes. Un an plus tard, un incendie dans l’Idaho a brûlé plus de 4000 hectares, une superficie de près de 12 fois la taille de Central Park à New York. Les deux conflagrations avaient une chose en commun : les experts pensent qu’elles ont été provoquées par des oiseaux.

Nos amis à plumes adorent se percher sur les lignes électriques, ce qui peut être un endroit idéal pour se reposer et lancer une attaque. Mais si un oiseau touche les mauvais fils ensemble, ou forme d’une manière ou d’une autre une voie électrique vers le sol, il peut se faire griller. Tombant au sol comme des cocktails Molotov ailés, les oiseaux peuvent déclencher un enfer s’ils heurtent une parcelle de terre particulièrement sèche et amadouée.

Plus de trois douzaines d’incendies ont commencé de cette façon aux États-Unis de 2014 à 2018, selon l’analyse la plus complète à ce jour de ces incendies. “Les pertes écologiques et économiques sont substantielles”, explique Antoni Margalida, biologiste de la conservation à l’Institut pyrénéen d’écologie qui a étudié les impacts des incendies de forêt causés par les oiseaux et d’autres animaux en Espagne mais qui n’a pas participé aux travaux.

Les humains sont responsables de la grande majorité des incendies de forêt aux États-Unistats. La foudre et même la chaleur du Soleil peuvent également déclencher des incendies. Mais les oiseaux enflammés ont moins retenu l’attention.

Pour mieux documenter ce jeu de volaille, Taylor Barnes, biologiste chez EDM International, une société de conseil en ingénierie du Colorado, a collecté des données sur les incendies de forêt à travers les États-Unis. Lui et ses collègues ont utilisé Google Alerts pour surveiller les incendies déclenchés par des oiseaux entre 2014 et 2018, en utilisant des paires de mots-clés : “feu” et “aigle”, par exemple. Ils ont filtré toutes les découvertes non liées aux lignes électriques, telles que celles faisant référence aux véhicules. « La Pontiac Firebird a souvent été évoquée », déclare Barnes.

Les scientifiques ont ensuite écarté tous les rapports spéculatifs, ne gardant que ceux avec des preuves d’un oiseau comme cause. Celles-ci pourraient inclure une photographie d’une carcasse d’oiseau brûlée sur le site d’allumage de l’incendie ou une déclaration faite par un expert, tel qu’un pompier, détaillant la cause présumée de l’incendie. Enfin, ils ont vérifié si un environnement particulier était particulièrement sensible à ces incendies.

Les chercheurs ont trouvé 44 rapports d’incendies de forêt provoqués par des oiseauxrapportent-ils ce mois-ci dans le Bulletin de la société de la faune. Douze (le groupe dense d’incendies) se sont produits dans une région écologique qui s’étend du sud de l’Oregon à la Californie jusqu’au nord du Mexique, délimitée par l’océan Pacifique et les montagnes de la Sierra Nevada. Cette région, un mélange diversifié de vallées, de collines et de montagnes, a un climat chaud de style méditerranéen unique en Amérique du Nord, avec des hivers doux et humides alimentés par l’océan, suivis d’étés chauds et secs. Il est également sujet aux sécheresses sévères. Cette combinaison crée de grandes quantités de végétation en hiver qui se dessèche rapidement pour devenir un combustible potentiel.

“C’est pourquoi nous voyons beaucoup d’incendies atteindre un niveau catastrophique”, déclare Barnes. La région est également densément peuplée, ce qui peut rendre plus probables les interactions indésirables entre la faune et la ville, telles que les grands rapaces électrocutés (faucons, aigles et hiboux). “L’interaction entre les humains se développant davantage dans l’habitat des rapaces pourrait certainement être un moteur”, dit-il.

Les incendies de forêt signalés dans l’étude étaient généralement de petite taille : la plupart d’entre eux ont brûlé environ 1,2 hectare, une touche sur deux terrains de football américains. Pourtant, il existe un potentiel évident de dévastation à grande échelle, comme le montrent les incendies de l’Idaho et du Chili.

Les lignes électriques ne sont pas seulement un risque d’incendie ; ils sont aussi une menace pour les oiseaux. Une étude récente en Iran trouvé ceci sur les 235 oiseaux qui y ont été électrocutés en 2018, 15 % étaient des espèces dont la conservation était préoccupante comme l’aigle des steppes (Aquila nipalensis) et le vautour percnoptère (Neophron perchnopterus). Les oiseaux de proie, en particulier ceux qui ont de grandes ailes comme les buses et les aigles, sont particulièrement vulnérables à l’électrocution aux poteaux électriques, explique Graham Martin, ornithologue à l’Université de Birmingham. “Lorsqu’ils atterrissent ou décollent du perchoir, ils sont susceptibles de toucher deux fils simultanément.”

Les électrocutions d’oiseaux sont “un problème émergent” dans le monde entier, dit Margalida. Pour minimiser les impacts des incendies de forêt, dit-il, les services publics d’électricité dans les régions caractérisées par des hivers humides et des étés chauds et secs devraient modifier l’infrastructure électrique.

Les compagnies d’électricité peuvent isoler les fils et installer des pointes pour décourager le perchage ; ils pourraient également construire des structures permettant de se percher en toute sécurité sur les transformateurs, explique Barnes.

Une telle ingénierie peut être coûteuse, admet-il. Mais, dit-il, “par rapport aux coûts financiers potentiels des litiges, des pertes en vies humaines, des pertes d’infrastructures, ce sont des coûts mineurs”.

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